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Le fiasco de Wirecard: les paiements numériques ont mal tourné

Que feriez-vous si votre processeur de carte de crédit et votre fournisseur de compte marchand étaient frauduleux? C’est la réalité de plusieurs milliers d’entreprises du monde entier qui se sont appuyées sur Wirecard, la société de technologie financière basée en Allemagne qui est actuellement en procédure de faillite, après avoir commis, prétendument, des pratiques simulées pendant des années.

Je vais décrire le fiasco de Wirecard dans cet article. C’est choquant en raison du niveau de fraude apparemment répandu et des leçons tirées de l’industrie des paiements numériques.

Image du siège de Wirecard près de Munich, en Allemagne. Source: Wikipédia.

Siège de Wirecard près de Munich, Allemagne. Source: Wikipédia.

Un début sommaire?

Wirecard est un processeur de paiement multinational, un acquéreur marchand, un émetteur de cartes et un fournisseur de services technologiques. La société a déclaré faillite en août 2020. Elle était cotée sur le DAX allemand, un indice boursier notable similaire au Dow Jones Industrial Average.

Wirecard a été lancé en 1999 en tant qu'entreprise de technologie de paiement. En 2002, Marcus Braun, alors PDG de Wirecard (qui est maintenant en état d’arrestation), a modifié sa stratégie pour traiter les paiements pour, principalement, des sites Web de jeux de hasard et de pornographie.

En 2005, Wirecard a levé des fonds en émettant des actions de la Bourse de Francfort via une introduction en bourse inversée, après avoir acheté la cotation d'une société de centres d'appels en faillite nommée InfoGenie. Cela a permis à Wirecard d'accélérer sa publication et, selon certains, d'éviter une grande partie de l'examen.

Avec ce nouveau capital, Wirecard a acquis une banque allemande appelée XCOM, qui détenait des licences internationales d'acquisition et d'émission de cartes, permettant ainsi à la nouvelle Wirecard Bank de devenir à la fois un émetteur et un acquéreur mondial. L'achat de licences par les entreprises est assez courant.

La transaction XCOM a transformé Wirecard en une entreprise tentaculaire et complexe. Au cours des 14 années suivantes, Wirecard aurait utilisé cette complexité pour gonfler artificiellement les bénéfices, cacher des pertes massives, forger des contrats et duper les investisseurs, les auditeurs et les régulateurs.

Ascension et chute

De 2006 à 2018, Wirecard s'est développé de manière agressive. Elle a acquis plusieurs petits processeurs de paiement basés en Asie, une société de paiement indienne et plusieurs portefeuilles de traitement et de cartes prépayées appartenant à la Citibank en Asie et en Amérique du Nord.

Les affaires de Wirecard étaient, semble-t-il, en plein essor. À son apogée en 2018, la valorisation publique de Wirecard était de 24 milliards d'euros (environ 28 milliards de dollars américains au moment de la rédaction). L'entreprise comptait 5 000 employés et prétendait traiter les paiements de 250 000 marchands dans le monde en plus de ses opérations d'émission de cartes et de technologie. Wirecard a remplacé l’une des plus grandes banques allemandes sur l’indice DAX-30.

Alors, qu'est-ce qui ne va pas?

Beaucoup. Il est utile d’examiner le calendrier du scandale pour comprendre le niveau de fraude, de collusion et de tromperie. Le Financial Times, qui a révélé la profondeur apparente du scandale, offre une excellente couverture.

  • 2015 et 2016. Le Financial Times et les vendeurs à découvert commencent à sonder. BaFin – Autorité fédérale de surveillance financière, principal régulateur financier allemand – est du côté de Wirecard. Dès 2008, un petit groupe d'actionnaires de Wirecard se plaignait de ce qu'ils croyaient être des irrégularités comptables. Wirecard a engagé Ernst & Young, le cabinet comptable, pour enquêter. Les plaignants ont été réduits au silence, deux investisseurs ont été poursuivis pour délit d'initié et Wirecard s'est échappé indemne. Ernst & Young deviendrait l’auditeur externe de Wirecard au cours des 11 prochaines années.
  • 2008 à 2015. Wirecard s'est développé rapidement et, pour la plupart, a évité la controverse. En 2015, cependant, un rapport du Financial Times faisait état de problèmes comptables importants dans, principalement, l'activité de traitement des paiements de Wirecard. Plus tard en 2015, un groupe de vendeurs à découvert a affirmé que les activités de Wirecard en Asie étaient beaucoup plus petites que celles rapportées par la société.

Néanmoins, Wirecard a acquis un processeur de paiement en Inde pour, semble-t-il, 340 millions d'euros (401 millions USD). Le Financial Times a ensuite affirmé que les actionnaires indiens n'avaient jamais reçu de 175 à 285 millions d'euros de la vente.

  • 2016. Un groupe de vendeurs à découvert a publié des allégations contre Wirecard, y compris du blanchiment d'argent. BaFin, le régulateur allemand, a enquêté mais s'est finalement rangé du côté de Wirecard. Cela est devenu un modèle récurrent: les dénonciateurs et les journalistes accusent Wirecard d'irrégularités, et les régulateurs se rangent du côté de l'entreprise.

Indemne, Wirecard a acquis l’activité de cartes prépayées de Citigroup en Amérique du Nord, donnant ainsi à Wirecard une implantation aux États-Unis.

  • 2018 à 2019. Début 2018, un dénonciateur du bureau de Wirecard à Singapour a allégué que l'entreprise fraudait les investisseurs en se livrant à un «aller-retour», une pratique consistant à vendre quelque chose puis à rembourser l'acheteur plus tard – les actifs vendus ne sont jamais transférés du vendeur à l'acheteur. . La transaction est fausse (et illégale).

Les employés inquiets de Singapour ont pris cette accusation au sérieux et ont ouvert une enquête interne. En octobre 2018, les employés ont contacté le Financial Times, qui a publié un rapport sur les opérations de Wirecard à Singapour. Une autre enquête BaFin a eu lieu. Les forces de l'ordre singapouriennes ont été impliquées, ce qui a conduit à une perquisition dans les bureaux de Wirecard.

Les régulateurs BaFin, encore une fois, ont pris le parti de Wirecard. BaFin a annoncé une interdiction de deux mois sur la vente à découvert des actions de Wirecard, affirmant que Wirecard est trop important pour la santé de l'économie allemande.

  • 2019. De fausses entreprises et de faux profits. En mars 2019, le Financial Times a publié un rapport affirmant qu'environ la moitié des revenus de Wirecard et la plupart de ses bénéfices proviennent de frais de recommandation avec des partenaires de plus petit processeur. Cela n’est pas inhabituel car la plupart des grands processeurs travaillent en étroite collaboration avec les fournisseurs de comptes marchands et d’autres partenaires.

Mais de nombreux partenaires de traitement de Wirecard n’existaient pas. Ils étaient faux. En effet, lorsqu'ils ont tenté de visiter les bureaux des partenaires de Wirecard aux Philippines, les journalistes ont découvert des habitations de résidents non impliqués.

La réponse de Wirecard a été de poursuivre le Financial Times et les autorités de Singapour, qui avaient précédemment désigné cinq employés de Wirecard et huit sociétés partenaires comme suspects dans une enquête criminelle.

Ernst & Young, les auditeurs, ont approuvé les états financiers 2018 de Wirecard et n'ont recommandé que des procédures de conformité mineures pour le bureau de Wirecard à Singapour.

  • Octobre 2019. Le Financial Times a rapporté que les bénéfices des opérations de Wirecard à Dubaï et en Irlande étaient également gonflés et qu’encore plus de partenaires de la société n’existaient pas. La pression monte, Wirecard a mandaté KPMG, un autre cabinet comptable et concurrent d'Ernst & Young, pour réaliser un audit.
  • 2020. Cession de Wirecard. Après une série de retards, KPMG a publié ses rapports. Les résultats ont choqué les investisseurs, la BaFin et la police allemande.

KPMG a contesté l'authenticité des bénéfices de Wirecard de 2016 à 2018, invoquant un manque flagrant de preuves, comme aucun relevé bancaire indiquant les revenus perçus. KPMG n'a pas pu confirmer au moins 34 clients Wirecard et au moins 1 milliard d'euros en numéraire. Wirecard avait fabriqué au moins trois ans de bénéfices.

Début juin, les autorités allemandes ont fait une descente au siège de Wirecard et ouvert une enquête pénale contre le PDG de Wirecard et plusieurs autres dirigeants.

Le 16 juin, deux banques philippines ont révélé que les documents fournis par Wirecard aux autorités pour soutenir 1,9 milliard d'euros de soldes de trésorerie étaient «faux» (faux). Deux jours plus tard, Wirecard a annoncé que le 1,9 milliard d'euros était «manquant». Le cours de l’action Wirecard s’est effondré et ses créanciers ont réclamé environ 2 milliards d’euros de prêts.

Suite à la démission de son PDG, la nouvelle direction de Wirecard a reconnu l’ampleur colossale d’une fraude comptable pluriannuelle, ajoutant une «probabilité dominante» que 1,9 milliard d’euros censé figurer dans ses comptes n’existe pas.

Le 25 juin, suite à l'arrestation de son ancien PDG, Wirecard a annoncé qu'elle déposerait une demande d'insolvabilité (faillite).

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